Das Einzige, was so schnell beschleunigen kann wie ein Elektroauto, ist der Preis für das teuerste Metall in seinen Batterien. Einst ein Nischeninput zur Stärkung von Turbinenschaufeln, hat der Wert von Kobalt seit seiner Einführung in die moderne Elektronik stark zugenommen. Die meisten Handys benötigen ein paar Gramm, und jedes Auto benötigt 5-10 kg. Das passt zusammen. Viele Geschäftsmodelle basieren auf großzügigen Kobaltreserven, die es laut Experten nicht gibt.

Kann die Welt genug Kobalt für Elektrofahrzeuge produzieren?

Die steigende Nachfrage nach einem Rohstoff wird in der Regel durch Investitionen in Tresore gedeckt, um die Versorgung sicherzustellen. Etwas anders ist der Fall von Kobalt. Fast das gesamte Material wird als Nebenprodukt bei der Gewinnung von Nickel und Kupfer gewonnen. Selbst der starke Anstieg des Kobaltpreises hat bisher nicht ausgereicht, um neue Investitionen in den Abbau von mehr Nickel und Kupfer aus dem Boden zu rechtfertigen. Schlimmer noch, das meiste davon liegt in der Demokratischen Republik Kongo, wo saubere Modelle von Angebot und Nachfrage wenig zählen.

Die größte zunehmende Nachfrage nach Kobalt kommt von den Automobilherstellern, die rund 100 Milliarden Dollar in die Technologie von Elektrofahrzeugen (ev) investiert haben. Einer Schätzung zufolge wird bis 2030 mindestens so viel Material für den Transport allein benötigt werden, wie 2017 abgebaut wurde. Amerika hat es als “kritisches Mineral” bezeichnet.

Der erwartete Nachfragespitzenanstieg geht sowohl von einem schnellen Anstieg der EVs aus, was wahrscheinlich ist, als auch von einer anhaltenden Abhängigkeit der Batterien von Kobalt, was weniger sicher ist. Die Batterietechnologie entwickelt sich ständig weiter; einige benötigen weniger oder gar kein Kobalt. Tesla, ein Elektroauto-Hersteller, gehört zu denen, die sagen, dass es “das Ziel ist, einen nahezu Nullverbrauch von Kobalt zu erreichen”, was dazu beiträgt, eine Erholung des Metallpreises in diesem Jahr zu verhindern (siehe Grafik).

Zum Teil reagiert Tesla auf Bedenken darüber, wie das Material bezogen wird. Mehrere Ngos haben begonnen, Druck auf Technologieunternehmen auszuüben, um sicherzustellen, dass ihre Geräte frei von “Konfliktkobalt” sind. Das Stück Kongo, in dem das Metall abgebaut wird, ist meist friedlich, aber die Spannungen im Land bestehen weiter, angetrieben von Geld aus dem Bergbau. Vielleicht wird ein Viertel der Produktion von “handwerklichen” Bergleuten durchgeführt, d.h. von Einheimischen, die in kleinem Umfang arbeiten.

Manchmal sind sie auf dem Gebiet der großen Bergleute tätig. “Wir nehmen Schaufeln, Fackeln, Hämmer, Pickel und Drahtschneider, um ein Loch in den Zaun zu bohren”, sagt Paul, ein solcher Bergmann in Kawama, in der Nähe von Glencores Betrieb. “Wir gehen normalerweise gegen 22 Uhr zur Mine. Wenn wir nicht erwischt werden, bleiben wir dort und graben bis zum Morgengrauen.” Kobalt-Händler, von denen viele Chinesen sind, werden eine Nacht lang für 40 Dollar produzieren – ein kleines Vermögen im lokalen Vergleich.

Einige Gruppen glauben, dass der handwerkliche Abbau dazu beitragen kann, die Lücke zwischen Angebot und Nachfrage zu schließen. Es gibt Bemühungen, sie zu bereinigen, z.B. durch die Ausweisung von zulässigen Bereichen. Aber das wird nicht ausreichen, um die ausreichende Versorgung zu gewährleisten.

An einigen anderen Orten, wie z.B. Australien, gibt es geringe Mengen an Kobalt. Aber die größte Quelle ist noch kniffliger als der Kongo zu erkunden: Ligen unter hoher See. Ein Großteil des Bodens des Pazifischen Ozeans ist von kobalthaltigen Knötchen gesäumt. Wenn es nicht genug im Boden gibt, ist das Untertauchen der logische nächste Schritt.